måndag 27 juli 2015

Björn Ingi Hrafnssons medieimperium växer med tolv titlar

Tolv nya tidningar hamnar i Björn Ingi Hrafnssons ägarportfölj sedan hans bolag Vefpressan köpt utgivningsrätten till bolaget Fótspors titlar. Affären sker sedan Fótspors ägare Ámundi Ámundason bestämt sig för att minska arbetsbördan. Vad som händer med de anställda är oklart - men redaktören för Akureyri Vikublað befarar att tidningen kommer att få samma politiska styrning som Björn Ingi Hrafnssons andra titlar.

Före finanskraschen representerade Björn Ingi Hrafnsson Framstegspartiet i kommunfullmäktige i Reykjavík. Hans namn blev känt för den breda allmänheten sedan det kom fram att partiet stått för kostymer och andra kläder för miljonbelopp. I hemlighet upplöste han hösten 2007 koalitionen med Självständighetspartiet efter en dispyt om energibolaget Orkuvetia Reykjavíkur.

Björn Ingi Hrafnsson fick snart jobb inom mediekoncernen 365. Samtidigt som han ansvarade för näringslivsrapporteringen hade han fördelaktiga jättelån från storbanken Kaupþing. När finanskrisen drabbade Island hösten 2008 uppgick Björn Ingi Hrafnssons skulder till 560 miljoner isländska kronor. En lång rad anställda inom 365 har vittnat om hur han som redaktör försökte påverka rapporteringen om Kaupþing så att den skulle vara så fördelaktig som möjligt.

När Björn Ingi Hrafnsson lämnade 365 grundade han den egna nyhetswebben Pressan. Det egna bolaget Vefpressan har sedan dess blivit ägare även till webbplatserna Eyjan, Bleikt och Menn.

Den mest uppmärksammade affären ägde rum i höstas när Vefpressan tog över DV. De nya ägarnas uttalade mål var att få bort den tidigare ledningen. I samband med övertagandet valde tidningens mest meriterade reportrar att sluta eller så fick de sparken.

En av de nya chefredaktörerna blev pr-konsulten Eggert Skúlason, känd för sitt ogillande av utredningar om misstänkt brottslighet i samband med finanskraschen. Liknande åsikter - att utredningarna riktade mot bankchefer och investerare kostade för mycket och var missriktade - kunde ofta också läsas hos Pressan.

DV var efter finanskraschen den isländska tidning som profilerade sig med undersökande journalistik med kopplingar till krisen. Efter ägarbytet - där krafter lojala med Framstegspartiet tog över tidningen - har de ambitionerna lagts på hyllan. Många av tidningens nyheter förefaller i dag komma direkt från läckor inom Framstegspartiet med syftet att framställa regeringspartiet i så god dager som möjligt.

Hur förlusttyngda Vefpressan lyckades finansiera övertagandet av DV är inte känt. Det finns rykten som gör gällande att statsminister Sigmundur Davíð Gunnlaugsson ska ha använt sig av sina starka band till MP Banki för att säkra ett lån åt Björn Ingi Hrafnsson. Enligt ryktena - som inte på något sätt är bekräftade - skulle affären garantera att DV skulle förmedla en positiv bild av Framstegspartiet.

Nu hamnar alltså ytterligare tolv titlar under Björn Ingi Hrafnssons kontroll. Vefpressan köper utgivningsrätten till Fótspors annonsfinansierade tidningar. Det handlar om nyhetstidningarna Akureyri Vikublað, Reykjavík Vikublað, Bæjarblaðið Kópavogur, Bæjarblaðið Hafnarfjörður/Garðabær, Reykjanesblaðið, Selfossblaðið, Vesturlandsblaðið, Austurland och Vestfirðir samt branschtidningarna Aldan, Birta och Sleggjan.

Köpeskillingen är inte känd. Inte heller är det känt hur Vefpressan finansierat affären. En av Vefpressans delägare är Jón Óttar Ragnarsson, som är gift med Björn Ingi Hrafnssons syster. Parets bostad såldes enligt Stundin nyligen vid en exekutiv auktion då skulderna översteg värdet med sex miljoner isländska kronor. Paret har en rad tveksamma fastighets- och fordonsaffärer bakom sig.

Ámundi Ámundason, vd och ägare av Fótspor, säger till Vísir att han kommer att fortsätta att jobba inom Vefpressan som annonschef. Skälet till att han väljer att sälja Fótspors titlar är att han fyllt 70 år och vill minska arbetsbördan:
"Nu slipper jag alla driftsproblem när jag börjar att arbeta hos Björn Ingi. ... Föreställ dig att jag skulle bli sjuk nästa år eller året därpå, vilket jag inte tror eftersom jag är så välbyggd. Då skulle utgivningen kollapsa. Det är en enorm press på en person att sköta den här verksamheten."
Björn Ingi Hrafnsson vill inte svara på några frågor om affären. Han skriver i ett mejl till RÚV att de som arbetat för Fótspor inom de närmaste veckorna kommer att få besked om vad som händer. Då samtliga varit frilansare har Ámundi Ámundason sagt upp avtalen med dem. Ámundi Ámundason säger i Morgunblaðið att utgivningen ska återupptas i september efter sommaruppehållet.

Både Akureyri Vikublað och Reykjavík Vikublað har varit två ovanligt ambitiösa tidningar. Björn Þorláksson, redaktör för Akureyri Vikublað, skriver på Facebook att han fick kännedom om försäljningen genom ett mejl från Ámundi Ámundason. I samma mejl fick han också beskedet om att Fótspor redan vid månadsskiftet bryter samarbetet med honom.

Björn Þorláksson säger till Vísir att flera intresserade investerare har hört av sig till honom för att diskutera möjligheterna att starta en ny tidning i Akureyri. Han välkomnar inte Björn Ingi Hrafnsson som ny ägare. Björn Þorláksson anser att det behövs en kritisk röst i kommunen och att ägarkoncentration inom medierna är negativt:
"Naturligtvis är det olika varningsljus som blinkar, både i relation till detta övertagande och till tidigare övertaganden. ... Man ser att medier köps upp för att ha inflytande över den redaktionella inriktningen. För att förändra den, tysta kritiska röster och så vidare. Det är naturligtvis en mycket allvarlig sak."
Björn Þorláksson lär inte vara välkommen tillbaka till Akureyri Vikublað. Han arbetar nämligen också för Stundin, en tidning startad av avhoppare från DV som inte kunde tänka sig att vara kvar under Björn Ingi Hrafnssons ledning.

Ingimar Karl Helgason, redaktör för Reykjavík Vikublað, skriver i ett blogginlägg att beskedet kom som en total överraskning. Han tror att tidningens strävan att stå fri från mäktiga samhällsintressen varit en förutsättning för att Fótspor skulle kunna sälja titeln:
"Över huvud taget är de [reaktionerna från läsarna] positiva och människor har sagt sig vara mycket nöjda med en kritisk, saklig och rättvis journalistik. Reaktionerna ur vissa förhärskande krafters vrår har också styrkt oss i tron att vi har gjort något som haft betydelse."
För att affären ska bli verklighet krävs godkännande från mediemyndigheten Fjölmiðlanefnd och konkurrensmyndigheten Samkeppniseftirlitið.

Här kan du läsa mer om Björn Ingi Hrafnsson och övertagandet av DV.